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9 Febbraio 1811 muore l'astronomo inglese Nevil Maskelyne

È stato il quinto Astronomo Reale, dal 1765 al 1811...

Nel 1758 Maskelyne fu ammesso alla Royal Society, che nel 1761 lo inviò sull'isola di Sant'Elena per osservare il transito di Venere. Si trattava di una spedizione importante, perché accurate misure avrebbero permesso di dedurre dalle osservazioni raccolte la distanza della Terra dal Sole, in modo da determinare la scala del sistema solare.

Il cattivo tempo impedì di effettuare osservazioni utili, tuttavia Maskelyne sfruttò il viaggio per sviluppare un metodo per la determinazione della longitudine utilizzando la posizione della Luna, chiamato il metodo della distanza lunare.Descrisse il metodo lunare per il calcolo della longitudine in The British Mariner's Guide del 1763, in cui suggerì di pubblicare ogni anno in una forma facilmente accessibile ai naviganti i dati relativi alla distanza lunare per facilitare il calcolo della longitudine in mare. La proposta fu approvata dal governo e nel 1766 fu pubblicato l'Almanacco nautico.Nel 1772 Maskelyne propose alla Royal Society di realizzare un esperimento che avrebbe permesso di misurare la densità della Terra utilizzando un filo a piombo. L'esperimento è divenuto famoso col nome della montagna su cui fu condotto, lo Schiehallion in Scozia, caratterizzato dall'avere una forma conica che semplificava notevolmente il calcolo del suo volume. Durante l'esperimento, eseguito nel 1774, furono confrontate la differenza rilevata nella latitudine apparente tra due stazioni su lati opposti della montagna e la differenza reale della latitudine misurata tramite la triangolazione. Dalle osservazioni di Maskelyne, Charles Hutton dedusse un valore della densità della Terra pari a 4,5 volte quello della densità dell'acqua (Il valore corretto, secondo misurazioni moderne, è pari a 5,515 volte la densità dell'acqua).Il cratere lunare Maskelyne è così nominato in suo onore.

by Regolo