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6 Luglio 1997 - La sonda spaziale Pathfinder si posa su Marte.

La sonda Mars Pathfinder venne lanciata il 4 dicembre 1996 dalla NASA per mezzo di un razzo Delta II....

Dopo un viaggio di 7 mesi essa atterrò nella Ares Vallis, in una regione chiamata Chryse Planitia su Marte. Il lander si aprì, rilasciando il rover chiamato Sojourner (chiamato in onore alla famosa abolizionista americana Sojourner Truth) che effettuò diversi esperimenti sulla superficie marziana.La missione comprendeva una serie di esperimenti volti all'analisi della atmosfera, del clima, della geologia e composizione delle rocce e del suolo,fu la prima di una serie sul pianeta Marte e fu la più importante fin dai tempi del Programma Viking, quando la sonda omonima atterrò sul pianeta nel 1976 e fu anche la prima missione che inviò un rover su un pianeta. L'Unione Sovietica inviò con successo dei rover sulla luna negli anni settanta.Nonostante il suo completo successo, la missione Pathfinder può essere vista come una dimostrazione per diverse tecnologie, come l'atterraggio tramite airbag e l'aggiramento automatico di ostacoli che furono impiegate nei rover successivi. Questa missione fu anche notevole sotto il profilo economico, essendo stata estremamente parsimoniosa rispetto ad altre missioni spaziali senza equipaggio. Questo aspetto è molto importante, considerando l'alto tasso di fallimenti (circa due terzi) delle sonde inviate sul pianeta rosso.Mars Pathfinder usò una tecnica innovativa di atterraggio che consisteva nell'entrata diretta nell'atmosfera marziana, assistita da un paracadute per rallentarne la discesa, e da un sistema di airbag che ammortizzava l'impatto con il suolo.Nella foto lancio di Mars Pathfinder il 4 dicembre 1996.