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3 Novembre 1973 - Programma Mariner: la NASA lancia la Mariner 10 verso Mercurio

il 29 marzo 1974 diventerà la prima sonda spaziale a raggiungere il pianeta..

La sonda spaziale Mariner 10 fu una delle prime sonde per l'esplorazione dei pianeti del sistema solare. Concepito per l'osservazione di Mercurio, il Mariner 10 venne lanciato il 3 novembre 1973 e raggiunse il pianeta nel 1974, effettuando anche un sorvolo di Venere lungo la strada. Fu la prima sonda ad utilizzare l'effetto fionda gravitazionale. La sonda si avvicinò fino ad alcune centinaia di chilometri da Mercurio, trasmettendo circa 6000 fotografie e mappando il 40% della superficie mercuriana.Mercurio è il primo pianeta del sistema solare in ordine di distanza dal Sole e il più piccolo in dimensioni. Si tratta di un pianeta terrestre di dimensioni modeste, con un diametro inferiore alla metà di quello terrestre; appare pesantemente craterizzato, anche a causa della mancanza di un'atmosfera apprezzabile che possa attutire gli impatti meteorici o coprirne le tracce; per questo il suo aspetto ricorda da vicino quello della Luna. Mercurio è dunque il più piccolo dei pianeti rocciosi del sistema solare interno.